Herman Melville a sus doscientos años. I. Una vida

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Por Iñaki Urdanibia

Hay vidas cuya insignificancia es lo único destacable, por usar – en otro contexto la afirmación del otro- pesan menos que una pluma; mientras que hay otras, plenas de vicisitudes, aventuras, que parecen varias existencias unidas en una sola, serían grandes – por seguir la comparación iniciada anteriormente- como las más altas montañas. Sin pestañear, la vida de Herman Melville debe incluirse con plenos derechos en las segundas: su vida , como algunas de sus novelas, es un verdadero océano con sus momentos de calma y con sus oleajes y borrascas. Esto es así hasta el punto de que vida bien podría ser la materia de una novela, del mismo modo que sus experiencias vitales tienen que ver bastante con su escritura, pues, al fin y a la postre , el autor de Benito Cereno, sabía de qué hablaba , conocía los suelos que transitaba y , muy en especial, los mares que surcaban los protagonistas de algunas de sus novelas más célebres y celebradas.

La muestra de lo que digo es el conocimiento de su propios avatares biográficos que es a los que voy a dedicar esta primera entrega.

Herman Melvile (1819 –1891)

« Melville es un vikingo cargado de años y de memorias y de una especie de desesperación rayana en la locura. Es un vikingo que al hacerse a la mar, en realidad se dirige a su morada. No puede aceptar la humanidad. No puede pertenecer a la humanidad. No puede.»

( David H. Lawrence)

1819-1830

Herman Melvill nace el 1 de agosto de 1819 en Nueva York. La casa familiar estaba cerca de los muelles, en una arteria del sudeste de Manhattan, era el centro del comercio de importación de textiles de Francia e Inglaterra.

Herman es el tercero de ocho hermanos. Por parte de madre, sus abuelos pertenecían a una familia de alta alcurnia holandesa, y uno de sus miembros, el general Peter Gansevoort, fue un héroe de la revolución americana. Por parte de padre, comerciantes escoceses. El abuelo , mayor Thomas Melvill, jugó igualmente un papel glorioso durante la guerra de independencia americana.

Nueva York contaba por entonces con una población de 130.000 habitantes, convertido en el puerto más activo de la costa nordeste . Desarrollo rápido que no impide que conserve un carácter semi-rural, siendo afectada periódicamente por epidemias de tifus y de fiebre amarilla.

El padre importa de Francia novedades. A partir de 1826 la economía entra en recesión y Alann Melvill resiste mal ante la brutal concurrencia británica, haciendo que sus negocios comenzasen a renquear. La solicitud de préstamos crece y sus pufos tanto con su padre como con su cuñado Peter Gansevoort crecen; este último se convertiría en el sostén financiero de la familia. Tres cambios de domicilio entre 1820 y 1830, muestran las dificultades de la familia, cuyo cabeza trabaja en una fábrica de pieles.

Mientras el hermano mayor, Gansevoort ( bautizado así en honor del glorioso abuelo) destaca en los estudios, mientras que Herman -según su padre- es « de comprensión lenta », a pesar de ello no tiene ningún problema para superar los estudios , recibiendo el título de mejor orador en 1928. Sigue sus estudios en el colegio privado en el que se presta más atención a los estudios comerciales que a los clásicos; tres años más tarde obtendrá el primer premio de contabilidad.

1831-1832

En el curso de un viaje a Nueva York, en diciembre de 1831, el padre empeñado en convertirse en patrón de sus propios negocios , contrae una neumonía. Muere, delirando, el 28 de enero de 1832. Herman y su hermano mayor han de abandonar el colegio. Gasenvoort, ayudado por su tío Peter, abre una comercio de pieles. Fue en ese momento en los que los negocios iban en alza, que por iniciativa de su madre, se añadió una “e” al apellido. Herman , con trece años, pasa a trabajar en un banco, del que su tío Peter era uno de los administradores.

1834-1835

Tal vez debido a algunos problemas oculares abandona el trabajo y es enviado al campo, en donde su tío Thomas tiene una granja, que trata de sacar adelante a duras penas.

A principios de 1835, Herman vuelve a Albany matriculándose en el liceo clásico de la ciudad. En esa época se inicia en las primeras lecturas: Scott, Byron, poetas ingleses del XVII; compagina sus estudios con los trabajos contables del negocio de su hermano.

1837

En abril, un movimiento de pánico financiero va a llevar a Gansevoort a la bancarrota; los Melville que se habían volcado en apoyo del negocio han de abandonar su confortable domicilio para mudarse a un pueblito cercano. Gansevoorts se hunde en un profundo estado depresivo que le va a durar un año. Herman enseña como maestro en una escuela rural. Cursa unos estudios de agrimensor.

1839

Herman intenta colocarse en un canal en construcción, pero el proyecto se queda en agua de borrajas. El 4 y el 18 de mayo aparecen en una revista dos textos cortos suyos y unos meses después un breve relato de pesadilla.

En la familia hay antecedentes de viajeros y hombres de mar : el capitán John Wolf- cuñado del padre de Herman- participó en un viaje de exploración en Siberia; tres primos Gasenvorrt son marinos, uno de ellos acaba de volver de una larga campaña de caza de ballenas. El mar era a menudo el refugio de jóvenes sin esperanza: Herman se enrola como grumete en un mercante, el St. Lawrence, destino a Liverpool. Primera travesía marítima que relatará diez años más tarde como novela de aprendizaje de la vida en el mar y de la ciudad industrial infernal bajo el título de Redburn.

A su vuelta halla el domicilio familiar en una situación financiera crítica; se pone a buscar trabajo desesperadamente.

1840

Encuentra trabajo de maestro, trabajo que no le será pagado. Parte junto a un amigo, Eli Fly, animado por las noticias del descubrimiento de yacimientos de plomo. En vano recorre la “frontera” occidental del Estado, decidiendo volver a Nueva York. Eli Fly encuentra trabajo de copista en el despacho de un abogado ( tal vez este amigo fue uno de los modelos del inquietante escribiente Bartebly); Herman por su parte, viaja a Nantucket, cuna americana de la caza de ballenas. El 26 de diciembre, firma su inscripción en el Acushnet. El 31 de diciembre se embarca en New Bedforf; tenían entonces veintiún años.

1841-1842

Avituallamiento en Fairhaven, paso del Cabo de Hornos, repostan en las islas Galápagos, llegan a las islas Marquesas ( Inglaterra, EEUU y Francia se hallan en una verdadera guerra por hacerse con posiciones en la Pacífico sur). Herman y su amigo Ricard Tobias Greene, conocido como Toby, desertan.( En dos años, siete de los veintiséis miembros de la tripulación habían huido de la misma manera debido a las lamentables condiciones a bordo del ballenero). En la fuga, Melville se hiere una pierna, lo que les hace ir en busca de ayuda, y así fue como Melville pasó alrededor de tres semanas conviviendo entre los caníbales Taipi. Logra salir del lugar, uniéndose a la tripulación de un ballenero de Sydney, el Lucy Ann, a bordo del cual, el 9 de agosto, firma un contrato para una campaña de pesca. Cuatro semanas más tarde, se une a un motín lo que le supuso un encierro de tres semanas en la prisión inglesa de Tahiti. Tras recuperar su libertad se dedica junto al excéntrico médico del navío a recorrer las islas del archipiélago. En noviembre de 1842 está a bordo del Charles and Henry de Nantucket, embarcación que abandona seis meses más tarde, tras una campaña de caza de ballena por aguas japonesas.

1843-1844

El 17 de agosto de 1843, se inscribe como gaviero en la fragata de guerra United States. Asiste por primera vez al repugnante espectáculo de la pena de latigazos infligida a unos marinos que se habían emborrachado en su permiso en tierra. Dichas escenas de castigos corporales que denunciará con energía en su Chaqueta blanca, se repiten varias veces a lo largo de la travesía.

No era conocedor entonces de que un primo suyo, Guert Gansevoort había presidido un consejo de guerra en el que se habían condenado a la horca a tres marinos acusados, sin mayores pruebas, de promover un motín…Cuarenta años más tarde, Melville utilizará algunos detalles de este siniestro asunto en su Billy Budd.

1845

Nada más volver comienza a escribir sus aventuras en el Pacífico; en primer lugar Taipi ( Typee).

Su hermano Gansevoort es nombrado secretario de la delegación americana en Londres, como pago a su participación en la campaña de quien luego sería elegido como presidente de EEUU, James K. Polk; en su equipaje llevaba el libro de su hermano para tratar de buscar algún editor que lo publicase. John Murray acepta, a pesar de mostrar cierto escepticismo con respecto a la verdad de los hechos descritos en ella.

1846

En febrero, Taipi ve la luz simultáneamente en Londres y en Nueva York. La crítica acoge favorablemente la obra si bien se duda acerca de la veracidad de los hechos relatados. Toby -su compañero de correrías- confirma el relato de su amigo. En la segunda edición se hará desaparecer del texto los ataques más virulentos con respecto a la actividad de los misioneros en Tahiti y en las islas Sándwich.

Su hermano Gansevoort fallece repentinamente el 12 de mayo.

1847

Omú, presentada como la continuación de Taipi, se publica en Nueva York, y al mes siguiente en Londres. El libro se vende bien. Conoce a Evert Duyckinck, que junto a su hermano , juega un papel dinamizador importante en el mundo literario americano, publicando revistas, etc.

El 4 de agosto se casa con Elizabeth Shaw, hija de un influyente y adinerado juez; este era amigo de la familia. El destino del viaje de novios es Canadá, a la vuelta se instalan en Nueva York. El primer hijo de Herman y de Lizzie, Malcom, nacerá el 16 de febrero de 1849.

1848

Después de la publicación de Omú, inicia de inmediato la escritura de una continuación de los anteriores relatos de viajes. Mardi, en parte bajo la influencia de las abundantes lecturas (Rabelais, Burton, Spenser, Shakespeare), se convierte sobre la marcha en una obra alegórica y filosófica compleja, en la que se pueden oír entre otros los ecos de la revolución de 1848. La obra ve la luz en marzo de 1849 y la recepción crítica es muy hostil y las ventas mediocres.

1849

Inicia la escritura de White Jacket ( Chaqueta blanca). Según el propio Melville tanto ésta como Redburn las escribió para comprar tabaco. Quiso la casualidad que la novela consiguiese cierta audiencia debido a que en aquellos días se debatía en el Congreso la cuestión de los castigos corporales en la marina de guerra americana.

En el verano, el parlamento británico vota una ley que supone indefensión para los derechos de autor de aquellos escritores cuyos países no asegurasen sus derechos a los escritores británicos. Melville, en defensa de sus derechos, parte a Londres para tratar de modificar la pasividad de sus editores, ante la medida. Con el dinero que le da alguno de los editores viaja por el continente. Visita París, Bruselas , Colonia…A mediados de diciembre de vuelta en Londres, embarca , el día de navidad, en el Independence que tardaría más de un mes en atravesar el Atlántico.

1850

De vuelta en casa parece dispuesto a escribir un libro sobre la caza de las ballenas, y hace acopio de libros sobre el tema.

El 6 de agosto, en una salida campestre a la que se había invitado a varios escritores, conoce a Nathaniel Hawthorne, que acababa de publicar La carta escarlata. Desde entonces se establece entre ambos una amistad fraternal.

En setiembre, gracias a un préstamo de su suegro, compra una granja junto a la de su amigo Hawthorne. Allá se va con toda la familia. La propiedad se llamará Arrowhead ( punta de flecha), en honor a las flechas indias que se encontraban todavía por aquellas tierras usurpadas.

1851

Vida de granjero. Los Melville y los Hawthorne , que ahora son vecinos, se visitan con frecuencia. En las cartas que dirige a su amigo se ve la pasión que Melville está poniendo en la escritura de Moby Dick, finalizada en julio. La novela iniciada como un simple relato sobre la caza de ballenas, parece que fue re-escrita a partir de noviembre de 1850. La introducción de la epopeya de Ahab en la segunda versión podría haberse cristalizado por las lecturas shakespereanas y por el encuentro con Hawthorne a quien por cierto dedicó el libro.

Publicado en octubre, en tres volúmenes, en Londres y al mes siguiente en Nueva York. La acogida del libro, pasa sin pena ni gloria y las ventas son más bien escasas.

22 de octubre, nacimiento de su segundo hijo, Stanwix.

1852

En enero ya tiene muy avanzada la escritura de Pierre o la ambigüedad. Finalizada, serias dificultades a la hora de publicarla siendo la recepción es desastrosa.

1853-1855

Nacimiento de la primera hija de los Melville, Elizabeth ( Bessie).

Melville se halla agotado por los fracasos. Su mujer y su hermano tratan de buscarle algún trabajo consular, pero la cosa no funciona.

El 10 de diciembre de 1853 un incendio arrasa los almacenes de su editor, Harper, destruyendo la totalidad del stock; no siendo suficiente la demanda de sus obras, ningún libro de Melville volvería a ser reeditado en vida de éste.

Saca algún dinerito escribiendo algunas novelas cortas y cuentos ( Bartebly el escribiente , <<Benito Cereno>>, Las islas encantadas; y en otra editorial Los cuentos de veranda.

Nacimiento de la segunda hija, Frances.

En marzo se publica Israel Potter, única novela histórica del autor, cuyo protagonista es un héroe incomprendido de la guerra de independencia.

1856-1857

Acaba de escribir El timador ( The Confidence Man), publicada en abril de 1857. El fiasco es total.

Dejemos hablar a las cifras: En vida Melville pudo ver que sus Taipi y Omú vendieron en total 16000 y 13000 ejemplares respectivamente. No alcanzaron los 4000 ejemplares ni Mardi , ni Moby Dick . De Redburn se vendieron 5400, de Chaqueta blanca, 5900. En cuanto a Pierre o las ambigüedades, en cuarenta años sólo se pueden contabilizar 1800 lectores, o al menos compradores.

El padre de Lizzie preocupado por la salud de su yerno ( reumatismo, ciática…y frecuentes “afecciones nerviosas”) envía a los Melville 1500 dólares con el fin de que Herman pueda ir a Europa a airearse. Melville se embarca en Glasgow y tras visitar Escocia, visita a Harwhorne en el consulado de Liverpool…El viaje es largo: Siria, Palestina, Atenas, El Cairo, Nápoles, Roma…Vuelve a Londres en donde recoge el maletín con sus enseres que había dejado en casa de Hawthorpe. Quince días más tarde llega a Nueva York.

1857-1860

Intenta sacar algo de dinero dando conferencias. Las ganancias, después de tanto trabajo que se lo come él solito, son mediocres.

1861-1866

Intenta conseguir el puesto de cónsul de Florencia. Viaja a Washington, siendo admitido para ser recibido por Abraham Lincoln, al final no se le concede el puesto atribuido para la audiencia. Pequeña herencia de su esposa, lo cual no quita para que la situación sea francamente precaria, lo que les lleva a vender la casa a su hermano Allan a cambio de que éste les compre la casa de Nueva York que ya no abandonarán más.

El 12 de abril de 1861 los cañones de la Confederación de los Estados del Sur atacan el fuerte Sumter, contra la Unión. Melville se ve afectado por la guerra pero no se implica…De los sentimientos que le inspira la guerra deja constancia en sus poesías, que es el nuevo modo de expresión que utiliza.

Melville es nombrado inspector de aduanas del puerto de Nueva York. Este puesto, que ocupará durante diecinueve años, pone relativo fin a los problemas financieros de la familia.

1867-1876

El 11 de setiembre de 1867 el hijo mayor, Malcom, aparece muerto en su habitación de un tiro de revolver, a los dieciséis años. El otro hijo, Stanwix lleva una existencia inestable, errante, viajando…hasta su muerte solitaria en un hotel de San Francisco, el 23 de febrero de 1886.

Las desapariciones se multiplican en torno a Melville…sus hijos, su suegro, un primo, su madre, su hermano Allan, su hermana Augusta…y también cantidad de amigos (entre ellos Nathaniel Hawthorne).

Un tío suyo le envía dinero con el que publica los dos volúmenes de Clarel , poema narrativo en el que se extiende sobre su viaje a Palestina

1878

Recibe la visita del hijo de Nathaniel Hawthorne, Julian, que reúne materiales con el fin de escribir la biografía de su padre. Muere su amigo Evert Duyckinck.

1884-1888

Muere el hermano más joven de Herman, al año siguiente su segunda hermana.

La situación financiera de la familia había mejorado ostensiblemente gracias a diversas herencias de algunos parientes de Lizzie. Melville dimite de su puesto en las aduanas.

Último viaje marítimo, a las Bermudas.

Amplia correspondencia con sus escasos admiradores de ambos lados del charco.

Otra entrega de poesía. Muere su tercera hermana, Helen.

1890-1891

Muy debilitado por una severa infección de piel.

Si ha de creérsele, el 19 de abril acaba el manuscrito de Billy Budd , tras tres años retocando el texto. La novela no vio la luz hasta 1924.

En junio se publica su último libro de poesía.

El 28 de setiembre muere en su domicilio; el certificado de defunción dice: dilatación cardiaca.

« En la semana en curso ha fallecido a edad avanzada, y ha sido enterrado en esta ciudad, un hombre tan poco conocido, incluso de nombre, de la generación que actualmente está en la flor de la vida, que únicamente un periódico publicó en su obituario una nota de cuatro o cinco líneas. »

( New York Times, octubre de 1891)

« Un hombre encantado en su tumba, felizmente ignorado de todas las habladurías, cinceladas o habladas»

( El timador, II)

Wystan Hugh Auden ( 1907-1973)

Herman Melville

Hacia el final navegó hacia una extraordinaria calma,

y ancló en su hogar y llegó hasta su mujer

y dio un paseo por la bahía de su mano,

y fue cada mañana a una oficina

como si su ocupación fuera otra isla.

La Bondad existía: eso era lo que había aprendido.

Su terror tuvo que pagarse por completo

para que él pudiera ver; pero fue el ventarrón que lo había llevado

más allá del Cabo de Hornos del éxito moderado,

el que proclama: “Esta roca es el Edén. Naufraga aquí”.

Pero lo ensordeció con el trueno y lo confundió con el relámpago:

– El héroe maníaco cazando como si fuera una joya

a ese raro monstruo ambiguo que mutiló su sexo.

Odio por odio hasta terminar en un grito,

El inexplicable sobreviviente librándose de la pesadilla

-todo eso era intrincado y falso; la verdad era simple-,

El Mal no es espectacular y es siempre humano,

Y comparte nuestro lecho y come en nuestra mesa,

Y todos los días se presenta la Bondad,

incluso en las salas de recepción entre multitud de defectos;

él tiene un nombre como Billy y es casi perfecto,

aunque lleva una tartamudez como condecoración:

y cada vez que se encuentran la misma cosa tiene que suceder;

es el Mal que anda desvalido como un amante

y tiene que iniciar una disputa y lo consigue,

y ante nuestros ojos ambos son abiertamente destruidos.

Pero ahora él estaba despierto y supo

que nadie está nunca a salvo como no sea en sueños;

pero hubo algo más que la pesadilla deformó:

incluso el castigo era humano y una forma de amar.

La tormenta rugiente había sido la presencia de su padre,

y todo el tiempo había sido llevado en el regazo de su padre,

que ahora lo había bajado suavemente y se había marchado.

Se quedó quieto en el angosto balcón y escuchó,

Y todas las estrellas encima suyo cantaron como en su infancia:

Todo , todo es vanidad”, pero ya no era lo mismo;

ahora las palabras descendían como la calma en las montañas

– Nathaniel había sido tímido porque su amor era egoísta.

Renacido, gritó, exultante y rendido:

La Divinidad está desmenuzada como un pan. Y nosotros somos las migajas”.

Después se sentó a su escritorio y escribió un cuento.

Relación de algunos de sus viajes y …sus novelas

1 ) El viaje a Liverpool como grumete le hizo conocer las crueles novatadas, siendo tratado como un verdadero pelele…conoce a algunos seres desalmados; es la experiencia de un muchacho inocente en medio de viciosos; es un joven apaleado por la vida, y no hay peor misántropo que quien ha sufrido el desencanto desde niño. Describe las penurias padecidas por los emigrantes que quieren llegar a la tierra prometida La ciudad inglesa le deja anonadado…ve morir a una madre con sus hijos en brazos ante la indiferencia del personal y hasta de los policías… allá traba cierta amistad con un chapero Redburn: su primer viaje ( Alba Editorial, 2008 ). La escribió, según contaba, para comprar tabaco.

2 ) Viaje en un ballenero, a cambio de cuatro duros ve la esclavitud a que son sometidos los no blancos, en especial…Huye junto a su amigo Toby y va a caer lesionado en una pierna, en medio de una tribu que según parece practica el canibalismo ritual…No obstante, reciben un trato magnífico y la hospitalidad es de mil pares : Allá llevan una vida tranquila y sin relojes y obligaciones, ambiente lúdico (escenas de jóvenes desnudas como delfines juguetones, que fueron la razón del éxito de la novela). Temor más que a ser comido, a que le tatúen la cara. Ve igualmente la nefasta huella domesticadora dejada por los misioneros y por los occidentales en general…deja todo esto reflejado en Taipi, un edén caníbal ( palabra que por cierto significa caníbal en el uno de los idiomas del lugar), editada por Valdemar, en 2000. La obra es un encendido elogio de la diferencia, de otros valores no ligados a intereses materiales sino al disfrute de la vida y de la naturaleza, reivindicación en cierto sentido de la falta de mezquindad del bon sauvage. Los editores le recortaron sus ataques a los misioneros y al modo de vida americano, pretendiendo suavizar, también, el erotismo de la narrado.

3 ) Logra escapar de la tribu nombrada y es cogido por una embarcación inglesa en la que se une a un motín, hechos relatados en Omú, un relato de aventuras en los Mares del sur ( Alba, 1998)…Detenido por los franceses y encarcelado por las autoridades británicas ( en la época ambos países se disputaban el dominio de aquellas costas). Alimentada en las mismas experiencias, escribe Mardi , el libro que se inicia en un ballenero, nos muestra la protagonista, una vez más, desembarcando con un colega…avanzando la escritura a lo largo de más páginas que Moby Dick y con referencias a una verdadera colección de distintos autores ( Spinoza, Kant, Lutero, Rabelais, Buffon, etc.) . A la salida de los dos meses de rejas, se enrola en una barco de la marina americana, en donde asistirá acojonado a los castigos corporales constantes y reglamentarios ( látigo en ristre) a que son sometidos los marios…Reflejo de ello quedaría en su Chaqueta blanca o El mundo en un buque de guerra ( Alba Editorial, 1998). Además de cierto escándalo por el tono crítico en este caso a la institución militar-que ya había cosechado en sus anteriores incursiones “eróticas” por los mares del Sur- …la publicación del libro coincidió con las deliberaciones en el Congreso acerca de los castigos corporales en el ejército, lo que vellis nolis convirtió el libro y a su autor en abanderados de la abolición.

No se acabaron ahí los viajes:

4) Navega en otro ballenero por Japón.

5) Viaja por negocios a Londres.

5) Un breve viaje con el velero de cuñado.

6) Periplo pagado por su suegro…Europa, Palestina…que se narra en su Carel .

Fuentes bibliográficas ( sobre una vida, y una obra) :

+ Delbanco, Andrew, Melville (Seix Barral, 2007)

+ Hardwick, Elizabeth, Melville ( Mondadori, 2002)

+ Javorsk,Philippe, Notes pour une vie de Herman Melville in Bartebly le scribe (Folio, 1986)

+ Melville, Herman, Cronología in Lejos de tierra & otros poemas (Bajoluna, 2008)

+ Mumford, Lewis, Herman Melville. ( Sulliver, 2006)

+ Rey, Olivier, Le testament de Melville ( Gallimard, 2011)

+ Richir, Marc, Melville, les assises du monde (Hachette, 1997)

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